Este día, este partido, tenía que llegar, por supuesto, para Roger Federer y para el tenis, como inevitablemente debe llegar para todos los atletas de todos los deportes.

Federer se despidió el viernes por la noche con una última competencia antes de retirarse a los 41 años después de una carrera superlativa que abarcó casi un cuarto de siglo e incluyó 20 títulos de Grand Slam y el papel de un estadista. Terminó sus días como jugador profesional con una derrota en dobles junto a su antiguo rival Rafael Nadal para el Equipo de Europa en la Copa Laver contra Frances Tiafoe y Jack Sock del Equipo Mundial.

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La verdad es que los vencedores, las estadísticas y el marcador (OK, para que conste fue 4-6, 7-6 (2), 11-9) no importaron, y todo estaba completamente fuera de lugar. Después de todo, la ocasión se trataba de la despedida en sí. O, mejor, las despedidas, en plural: la de Federer al tenis, a la afición, a sus competidores y compañeros. Y, naturalmente, las despedidas de Federer de cada una de esas entidades.

“Ha sido un viaje perfecto”, dijo Federer. “Yo lo haría todo de nuevo.”

Cuando terminó el partido y, con él, su etapa en el tenis profesional, Federer abrazó a Nadal, luego a Tiafoe y Sock. Y luego Federer comenzó a llorar. Había muchas lágrimas para todos; Nadal también se limpió el suyo.

“Cuando Roger deja la gira, también se va una parte importante de mi vida”, dijo Nadal, de 36 años, quien usó las palabras “triste” e “inolvidable” para describir la ocasión.

Mientras cascadas de aplausos y gritos de afecto venían de las gradas, Federer se puso las manos en las caderas, con el pecho agitado. Luego articuló, “Gracias”, mientras aplaudía directamente hacia los espectadores que habían cantado, “¡Vamos, Roger! ¡Vamos!” durante los momentos finales de un partido que duró más de dos horas y terminó alrededor de las 12:30 a.m.

Su esposa, Mirka, sus cuatro hijos (gemelos y gemelos) y los padres de Federer se unieron a él en la cancha después para abrazarse y, sí, más llantos. Los miembros de ambos equipos se unieron para levantar a Federer en el aire.

“Ha sido un día maravilloso. Les dije a los muchachos que estoy feliz; No estoy triste”, dijo Federer. “Disfruté atándome los zapatos una vez más. Todo fue la última vez”.

La estrella suiza anunció la semana pasada que el evento por equipos de tres días, que fue fundado por su empresa de gestión, sería su último evento antes de retirarse, y luego dejó en claro que la salida de dobles sería el último partido. Su rodilla derecha reparada quirúrgicamente (la última de tres operaciones se produjo poco después de una derrota en los cuartos de final de Wimbledon en julio de 2021, que será su salida oficial en individuales) no está en condiciones de permitirle continuar.

“Para mí, personalmente, (fue) triste en el primer momento, cuando llegué a la conclusión de que era la mejor decisión”, dijo Federer en una entrevista con The Associated Press esta semana sobre sus emociones al darse cuenta de que era hora de irse. . “Lo contuve al principio, luego luché contra él. Pero podía sentir el dolor”.

Había dicho que quería que esto se sintiera más como una fiesta que como un funeral, y la multitud accedió, levantándose para una fuerte y larga ovación de pie cuando Federer y Nadal, cada uno con un pañuelo blanco, una camisa azul y pantalones cortos blancos, salieron juntos de un túnel que conduce a la cancha negra para el último partido del Día 1 en el O2 Arena. Permanecieron de pie durante casi 10 minutos, durante el calentamiento previo al partido, sosteniendo las cámaras de los teléfonos en alto para capturar el momento.

Vinieron listos para rugir por él, algunos con banderas suizas, otros con letreros caseros (“Idol Forever” decía uno), y se hicieron oír con un muro de sonido cuando Federer entregó una volea ganadora de derecha en el segundo punto del partido. Reacciones similares llegaron simplemente al anuncio del juez de silla antes del tercer juego de “Roger Federer para servir”, y nuevamente cuando cerró ese juego con un servicio ganador de 117 mph.

“Obviamente tenía el 99,9% de la multitud en contra de nosotros. Pero fue muy divertido ser parte de ese partido. Creo que estaremos eternamente agradecidos de ser parte del partido final de GOAT”, dijo Sock, usando el acrónimo de “Best of All-Time”.

Los dobles requieren mucho menos movimiento y cobertura de la cancha, por supuesto, por lo que la tensión en la rodilla de Federer fue limitada el viernes.

“Honestamente”, dijo, reconociendo que antes del partido hubo el tipo de nervios que tendría antes de una final de Grand Slam, “me sorprendió mucho lo bien que pude jugar esta noche”.

Mostró toques de su antiguo estilo, sin duda, y de óxido, como era de esperar.

Hubo un par de derechas tempranas que navegaron varios pies de más. También hubo un golpe de derecha que se deslizó justo entre Sock y Tiafoe y parecía demasiado bueno para ser verdad, y resultó que lo era: la pelota viajó a través de un espacio debajo de la cinta de la red y así Federer y Nadal le quitaron el punto.

Aunque este partido fue, en esencia, una exhibición glorificada, los cuatro participantes de dobles jugaron como si quisieran ganar. Eso quedó claro cuando Sock, tres veces campeón de Grand Slam en dobles que tiene 29 años, saltó y gritó después de una volea particularmente espectacular o cuando Tiafoe, de 24 años, envió un par de tiros directos a Federer y Nadal.

Hubo momentos de ligereza.

Federer y Nadal pudieron reírse después de un poco de confusión sobre quién debería ir por una bola en un punto que perdieron. Después de que Nadal de alguna manera lanzó un tiro de regreso a la red alrededor del poste, solo para que aterrizara apenas desviado, Tiafoe, semifinalista en el US Open, cruzó para extender una mano y felicitarlo por el esfuerzo.

En el primer set, el dúo mayor no podía escucharse entre puntos, por lo que Federer trotó desde la red hasta la línea de fondo para consultar con Nadal y luego se señaló la oreja para señalar cuál era el problema.

Antes de que Federer comenzara a ganar títulos de Grand Slam en 2003, la marca masculina para la mayoría de los principales campeonatos de tenis era de 14 por Pete Sampras. Federer superó eso, acumulando ocho en Wimbledon, seis en el Abierto de Australia, cinco en el Abierto de Estados Unidos y uno en el Abierto de Francia, estableciendo un nuevo estándar que Nadal, ahora con 22, y Novak Djokovic, con 21, igualaron y luego superaron. , como parte de una era dorada para el deporte.

Seguramente, hay quienes habrían encontrado particularmente apto ver a Federer terminar al otro lado de la red de Nadal, a menudo un némesis en la cancha pero eventualmente un amigo fuera de la cancha. Tal vez podría haber tenido lugar a unas 15 millas de distancia en la cancha central del All England Club, por ejemplo, o en la cancha Philippe Chatrier en Roland Garros, o en el Rod Laver Arena en Melbourne Park, o incluso en el Arthur Ashe Stadium, la pieza central del US Open. , el único torneo de Grand Slam en el que nunca se enfrentaron, de alguna manera.

Tal vez podrían haber proporcionado a todos una última entrega de un enfrentamiento cara a cara tan memorable como cualquiera en la larga historia de su deporte, o, de hecho, cualquier otro.

Roger contra Rafa, solo se requiere un nombre para cada uno, pertenece a McEnroe contra Borg (da la casualidad de que los dos capitanes del equipo de Laver Cup, John y Bjorn), Evert contra Navratilova, Sampras contra Agassi, Ali contra Frazier , Magic contra Bird, Brady contra Manning, etc.

A lo largo de los años, Federer y Nadal mostraron grandeza individual y contrastes convincentes en sus 40 partidos, 14 en torneos de Grand Slam, nueve en finales importantes: diestro contra zurdo, atacante contra molinillo, aparente falta de esfuerzo contra intensidad implacable.

Y, sin embargo, había un elemento inconfundible de poesía en estos dos hombres que se desafiaban y elevaban actuando como socios, palmeándose las palmas de las manos y compartiendo sonrisas.

Este adiós sigue al de Serena Williams, la dueña de 23 campeonatos importantes de individuales, en el US Open hace tres semanas tras una derrota en la tercera ronda. Deja preguntas sobre el futuro de un juego que él y ella dominaron y trascendieron durante décadas.

Una diferencia clave: cada vez que Williams salía a la cancha en Nueva York, la pregunta que se avecinaba era cuánto duraría su estadía: una perspectiva de “ganar o esto es todo”.

El viernes FUE todo para Federer, sin importar el resultado.

“Todos los jugadores lo extrañarán”, dijo Casper Ruud, quien venció a Sock en individuales 6-4, 5-7, 10-7.

Los otros resultados del día, que dejaron a Team Europe y Team World empatados 2-2: Stefanos Tsitsipas derrotó a Diego Schwartzman 6-2, 6-1 en un partido interrumpido brevemente cuando un manifestante ambiental prendió fuego en una parte de la cancha y su propio brazo en fuego, y Alex de Minaur superó a Andy Murray por 5-7, 6-3, 10-7.

Debido a que comenzaría a jugar poco después del final de la derrota de Murray, Federer y Nadal primero le dieron algunos consejos de entrenamiento, luego vieron parte de eso en la televisión juntos en una sala de la arena, esperando su turno. Cuando Federer y Nadal estaban en acción, fue el turno de Djokovic de sugerir una estrategia.

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El último hurra llegó después de un total de 103 trofeos individuales en su carrera y 1.251 victorias en partidos individuales para Federer, ambos superados solo por Jimmy Connors en la era Open, que comenzó en 1968.

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